幾周后,人類或將第一次看到「地獄」的樣子,是五十光年外的超級地球

天空之城 2022/06/03 檢舉 我要評論

幾周后,人類可能會第一次(借助技術手段)了解「地獄」是什麼樣子的了。這個「地獄」其實在天上。詹姆斯·韋布空間望遠鏡的首批觀測名單中,包含了一顆距離地球約50光年的「超級地球」,這顆行星距離其主星極近,表面溫度極高,和傳說中的「地獄」沒什麼兩樣。

「巨蟹座55e」想象圖。ESA / 哈勃 / M. Kornmesser

這顆行星的名稱叫「巨蟹座55e(55 Cancri e)」,圍繞一顆和太陽十分相似的恒星運行。但二者之間的距離卻只有150萬千米,只相當于水星和太陽距離的1/25。

在「巨蟹座55e」上,一年只有幾個小時。由于和恒星距離超近,「巨蟹座55e」的表面溫度極高,可達2000攝氏度以上。如果它曾經有海洋,那麼這個海洋早已燒干。事實上,在那里即便是巖石也已經熔化,連天空中下的雨都是巖漿。這樣的環境,在太陽系里是沒有的。

和恒星超近的距離理論上會導致「巨蟹座55e」被引力牢牢鎖死——永遠只能以一個半球面向恒星。面向恒星的半球擁有永恒的白晝,而背向主星的半球只有永恒的黑夜。科學家從未真正看到過被潮汐鎖定的行星。假如韋布望遠鏡能夠證明「巨蟹座55e」是被潮汐鎖定的,那將是一個突破性的成果。

但「巨蟹座55e」身上還有一個謎,使得這一觀測任務變得更加撲朔迷離——先前的觀測數據顯示,「巨蟹座55e」溫度最高的區域并不在面向太陽的那一側。

這是個非常奇怪的現象。有科學家認為,這顆行星有一個動態的大氣層,能夠向行星的其他區域輸送熱量;也有科學家認為,「巨蟹座55e」實際上并沒有被潮汐鎖定。

如果「巨蟹座55e」并未被潮汐鎖定,那麼就意味著它會因自轉而產生晝夜。這樣它的表面會在白天熔解、汽化,形成一個極薄的大氣層;而到了晚上,巖石蒸汽又會冷凝成熔巖滴,落回行星表面。

詹姆斯·韋布空間望遠鏡將有一整年時間,在「巨蟹座55e」表面尋找這個恐怖的大氣層。

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