地球發現首個星際天體,來地球已8年,或關聯生命起源之謎

天空之城 2022/11/11 檢舉 我要評論

2017年,一顆神秘的天體突然闖入太陽系。其詭異的外形和不可思議的運行軌跡,都讓天文學家感到罕見。這顆小天體的官方名稱叫1I/ʻOumuamua,簡稱ʻOumuamua,也就是中文翻譯的奧陌陌。

自從被發現之后,奧陌陌的這兩個特殊之處就被天文學家們密切關注。在進行了大量的分析之后,天文學家推測,這顆小天體并不是來自太陽系,而是從其他的恒星系中被甩出來的,經過漫漫長路進入太陽系的天體,天文學家們形象地稱之為「星際訪客」,這也是人類歷史上首次在太陽系內發現星際訪客。

僅僅2年之后,科學家就第二次發現闖入太陽系的星際天體。一顆直徑約0.5公里(1650英尺)的2I/Borisov彗星在2019年被發現,并最終確認來自太陽系以外,是一顆真正的原始彗星。

有了這兩次發現,天文學家對星際天體的好奇和關注變得越來越熱烈,并且紛紛開始期待下一個被發現的星際天體。

最近,美國天文學家宣布,他們取得了更加驚人的發現。這一次被發現的也是來自其他恒星系的天體,而且它不僅闖進了太陽系,甚至墜落在地球表面,結結實實地落在了地表!

這顆小行星體型非常小,直徑只有0.9米(3英尺),在2014年的時候墜入地球,這意味著它比奧陌陌來到地球附近的時間還要早3年。雖說它的體型不大,但還好足以被人類的設備觀測到。

在它闖入地球大氣層的5年后,研究人員在美國宇航局近地天體研究中心(CNEOS)的目錄中發現了這顆小天體的數據。不過,關于這顆天體的數據是由美國國防部(DoD)的傳感器收集的,并且一直處于保密中,所以科學家們無法對它進行太多的分析。

一直到今年3月,DoD才終于發布了一份文件,關于這顆小行星的身份才有了真相大白的可能性。

據觀測,這顆小行星闖入大氣層的時候擁有著極高的速度,達到了每小時21.6萬公里(13.42英里),相當于每秒60公里,這是擺脫太陽引力的第三宇宙速度的3.6倍!照這麼說,它應該早就脫離太陽系了。

而且,根據相關數據來看,它的運行軌跡也是很詭異的。種種跡象表明,這顆小天體并非來自太陽系。研究人員隨后對其路徑進行了建模,同時評估了它和太陽系行星之間的引力作用,印證了這個想法。

在發表于11月2日的《天體物理學雜志》上,哈佛大學天文學家Avi Loeb向世界宣布:這被命名為CNEOS 2014-01-08的小行星是人類歷史上第一顆被確認來自太陽系以外的墜落地表的天體,是當之無愧的「星際訪客」。

如果你經常讀我們的文章,就會發現這位天文學家的名字并不陌生。實際上,當初奧陌陌闖入太陽系的時候,他就進行了大量的研究,甚至給出了驚世駭俗的言論:奧陌陌可能是外星人的光帆飛船。為了解釋自己的理論,他還專門出書進行了分析。

不過,這一次他確實沒辦法說CNEOS 2014-01-08是外星人的飛船了。

當然,他炒作奧陌陌的身份也是有其道理的,因為他還有另外一個身份,那就是突破攝星計劃的顧問委員會主席。這個計劃的目的,就是通過光帆技術,讓人類實現星際穿越,以20%的光速前往比鄰星。為了宣傳這個計劃,Loeb關注星際天體、炒作光帆的話題也是理所當然的。

正因如此,他和他的同事Amir Siraj展開了對CNEOS目錄的搜索與分析,發現了CNEOS 2014-01-08。除此之外,他們還發現了另一顆流星,也可能是來自太陽系之外。它在2017年3月的時候闖入了地球大氣層,不過相關數據仍處于保密中,所以他們無法確認它的身份。目前他們能夠深入研究的,只有CNEOS 2014-01-08。

Siraj介紹:這顆小天體在太平洋島國巴布亞新幾內亞附近海域上空發生了爆炸,但科學家們認為,它的一些巖石碎片很可能殘留了下來,最終落入大海。研究人員有計劃在明年展開一次太平洋探險,或許能夠找到其中一部分殘骸。

這對科學家們來說至關重要,如果能夠獲得其樣本,那就可以對其進行更加深入的分析,了解太陽系以外的世界究竟是怎樣的。

不過,這次探險的難度無異于大海撈針,難度是非常大的。更何況許多小天體在進入大氣層之后,還沒來得及落地或爆炸就完全焚毀了,想要獲得其樣本勢比登天。

科學家們建議,人類需要建立一個具備光譜觀測能力的全球攝像網絡,在流星體進入地球大氣層的過程中就進行觀測。光譜是分析一個天體所含化學物質的一種手段,如果有了這樣的網絡,就算流星體被焚毀了,人類也能夠獲取相關信息。

通過其運行軌跡進行反推,再獲取其各種化學元素同位素的豐度,天文學家甚至有希望判斷這些星際天體來自哪個恒星系,甚至了解其內部的行星。

這樣的工作絕對是物有所值的,因為根據科學家的推測,平均每10年左右,就有一顆來自太陽系以外的天體穿越地球軌道。尤其是那些只有幾英尺或者幾十英尺的迷你天體,數量還會更多,會更頻繁地與地球近距離接觸。

考慮到地球45億年的歷史,可以想象,大概有無數的星際天體曾經墜入地球。如此高頻率的撞擊,它們帶來的物質一定是多種多樣的。

怪不得有科學家推測,地球生命的種子也有可能來自外太空,這就是關于地球生命起源的有生源說。但很多人可能沒想過,這里的外太空指的甚至可能是太陽系以外的遙遠世界。這或許說明我們自己就是「外星生物」,或者說太陽系以外很可能也有其他生命存在。

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