韋布眼中的「狼蛛」星云:看到了成千上萬人類肉眼看不到的東西

天空之城 2022/09/08 檢舉 我要評論

詹姆斯·韋布空間望遠鏡動用三台紅外探測儀,給16.1萬光年外的「狼蛛」星云拍攝了一張有史以來細節最豐富的照片。通過這張照片,人們看到了成千上萬顆此前從未被發現過的新生恒星。這些恒星躲藏在星際氣體和塵埃背后,它們對于人類的肉眼而言是隱形的。

近紅外波段上的「狼蛛」星云。星云的寬度大約有340光年。JWST

「狼蛛」星云又名「劍魚座30」,位于銀河系的衛星系「大麥哲倫云」內,是「本星系群」最大、最明亮的恒星「制造基地」。因其化學成分與幾十億年前宇宙恒星誕生高峰期,也就是所謂「宇宙正午」時的產星區相似,再加上距離地球相對很近,是天文學家極感興趣的研究對象。

在韋布「近紅外相機」的鏡頭下,「狼蛛」星云變成了一個遍地「蛛絲」的「蜘蛛洞」。成群結隊的大質量年輕恒星產生的強大輻射,「吹」散了星云內部最薄弱的部分,將星云「掏」出了一個空腔。

「狼蛛」星云中紅外波段影像。JWST

只有那些最濃密的云柱才幸存了下來,這些云柱沿著輻射行進的方向分布,末端指向侵蝕的始作俑者——星團。然而這些云柱自己內部又幾乎都包藏有恒星的胚胎。時機一旦成熟,它們也將化身為恒星,加入到侵蝕星云的行列中來。

韋布的「近紅外光譜儀」分析了其中的一個實例。它發現,星云中的一顆恒星一直以來被認為誕生了有一段時間,已經開始清除它周圍的物質。但實際上它才剛剛從云柱中現身,周圍的塵埃云依然相對穩定,使之與大環境保持著隔離。

「狼蛛」星云近紅外波段(左)和中紅外波段影像(右)之比較。相對而言,近紅外波段更接近肉眼可見的紅光。JWST

而韋布的「中紅外儀」看來,熾熱的恒星幾乎全部隱身,寒冷的氣體和塵埃變成了主角。在這個波段上,星云中的亮點展現的是恒星胚胎。這些胚胎還未發育完全,它們依然在生長,依然在攫取質量。這樣的景象難得一見。

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