宇宙間離我們最近的天體:那麼近,卻又那麼遠

天空之城 2022/10/29 檢舉 我要評論

10月13日和15日,NASA的小行星探測器「露西(Lucy)」為了飛往木星軌道,迂回到地球附近,利用地球的引力進行了加速。在此過程中,它用「終端追蹤相機(Terminal Tracking Camera )」拍攝了幾張看似尋常,實則很不一般的照片。

10月13日,「露西」在距離地月系140萬千米處拍了下了這張照片。NASA / Goddard / SwRI

拍攝這幾張照片的目的是為了在高速飛掠地球的過程中,準確地對目標小行星進行定位。但它們所呈現的內容,卻不僅限于此。

其中一張拍攝于13日的照片,同時將地球和月球收入了畫面。這張照片是在距離地月系大約140萬千米的地方拍攝的,它向我們直觀地展示了月球這個宇宙中最近的天體,與我們的實際距離竟然也是如此遙遠。地球和月球在這張照片中分居兩端,中間隔著浩瀚的虛空。

10月15日,「露西」距地球62萬千米,拍攝下了這張地球照片。照片中,已知最古老的人類祖先「露西」發現地埃塞俄比亞清晰可見。NASA / Goddard / SwRI

第二張照片攝于2天后,當時探測器距離地球大約62萬千米。在這張照片中,我們可以在地球的左側邊緣,清楚地看到非洲的埃塞俄比亞。埃塞俄比亞是迄今最古老人類化石的發現地,而這個最古老的人類化石,名字就叫「露西」。

作為探測器的「露西」,其使命是要飛往遙遠的木星軌道,對聚集在木星軌道前后方的「特洛伊(Trojan)」小行星進行探測。

所謂「特洛伊」小行星是指兩大群與木星共軌圍繞太陽運行的小行星。這兩群小行星分別聚集在木星軌道前后方的兩個「木-日拉格朗日點」L4和L5附近。「拉格朗日點」是引力的相對平衡區,較為穩定,所以才能「收集」到那麼多的小行星,否則它們很有可能會被強大的木星引力場消滅。

「露西」的使命,就是要探測這些小行星。它是人類首個以探測「特洛伊」小行星為目的的探測器。

在飛往「特洛伊」小行星群的過程中,「露西」將三次飛掠地球,利用「引力彈弓」進行加速。飛越地球時,「露西」將從距離地球表面僅350千米的地方掠過,這個高度比空間站和許多衛星還要低,幾乎肉眼可見。因此也極其危險。

在飛掠地球的過程中,「露西」要從總量超過47000的人造天體及其碎片群中穿過。「露西」撞上這些東西的機率為萬分之一。

「露西」的「特洛伊」之旅將長達12年。它2021年10月升空,2027年到達木星軌道,然后計劃近距離飛掠9顆小行星,包括一顆「主帶」小行星。「露西」將研究它們的成分、密度和彼此之間的差異。

與木星共軌環繞太陽運行的「特洛伊」小行星總數在12000顆以上。和已知最古老的人類祖先「露西」小姑娘一樣,這些「洛特伊」小行星也是從太陽系形成初期遺留下來的「化石」。

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