精準打擊?天文學家發現有些恒星炸得很蹊蹺

恒星可以用各種不同的姿勢爆炸。最近天文學家又發現了一種新的恒星爆發類型——微新星(Micronova)。

與超新星(Supernova)或新星(Nova)不同,微新星爆發只發生在恒星表面的特定區域;而前者要麼是恒星整體發生了內爆,要麼是全球性的熱核反應。

新星和微新星都是白矮星的爆發。白矮星是中小質量恒星核聚變燃料耗盡后留下來的致密內核。一顆質量相當于太陽的白矮星體積只有地球那麼大。

在雙星系統中,白矮星可以從它的伴星那里攫取物質。這些物質大多是氫。氫會在熾熱的白矮星表面逐漸積累,當其總量跨越臨界后,就會以劇烈的方式發生聚變。這樣的聚變通常是在白矮星的全表面發生的。而一旦這樣的聚變發生,白矮星就會變得極為明亮,成為一顆所謂的新星。

引發微新星爆發的核聚變級別要比新星小,聚變過程的持續時間也短。

微新星爆發通常只發生在那些擁有強磁場的白矮星上。磁場會把物質導向白矮星的兩個磁極。氫會在磁極附近積累,并導致聚變只在磁極附近進行。

這樣的核聚變強度只有新星的百萬分之一,因此被稱為微新星。需要明確的是,微新星爆發的「微」表達的是一種天文學語義。微新星爆發也能夠在瞬間消耗掉至少2000萬萬億千克的物質。

研究人員認為,微新星在宇宙中其實普遍存在。我們之所以沒有注意到它,是因為它出現的快,也消失的快。

研究人員在NASA的TESS探測器數據中發現了三次微新星爆發事件:兩次源自已知的白矮星,一次源自一顆此前未被發現過的白矮星。這些微新星爆發的持續時間都只有幾小時。

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