重大發現!英專家在美國發現疑似6500萬年前滅絕恐龍的小行星碎片

據CNN報道,英國曼徹斯特大學古生物學家羅伯特·德帕爾馬在美國北達科他州著名的化石遺址「地獄溪地層」考察的時候,在那里找到了一些琥珀粒,并在這些琥珀中發現了疑似6500萬年前撞擊地球導致恐龍滅絕的小行星碎片。

恐龍身軀龐大,曾經在地球縱橫1億多年,不過 這樣的霸主在6500萬年前卻突然消失,現在我們只能通過化石進行還原。恐龍究竟是怎麼消失的?很多人都想知道。

根據研究,科學家們認為,在6500萬年前,一顆直徑大約10公里的小行星撞上了地球,最終引發了地球歷史上的一次大規模物種滅絕事件,被叫作白堊紀-古近紀滅絕事件。恐龍只是這一事件中消失的群體之一。正是這次事件,才導致后來鳥類和哺乳類的崛起。

不過,主流的科學觀點認為,恐龍在那次事件中并未完全滅絕,有一小部分分支進化成了鳥類。也就是說,雞和恐龍存在較近的親緣關系。

英國古生物學家羅伯特·德帕爾馬所領導的研究團隊對那些琥珀進行了研究,發現那些琥珀中所藏的碎片成分大多數是含鈣頗高的石灰巖,但其中兩顆與其它碎片的成分截然不同,富含鉻、鎳等物質,而這些物質通常只在隕石中比較常見。

據此,研究人員推測,那兩顆琥珀中的碎片應該是來自外太空的物質,并且很有可能就是6500萬年前撞擊地球的那顆小行星所留下的碎片。

那名英國古生物專家之所以敢篤定,此次琥珀中發現的小行星碎片是6500萬年前導致恐龍滅絕的那顆小行星的碎片,是因為那些琥珀發現于地獄溪地層。

地獄溪地層(Hell Creek Formation)是白堊紀(白堊紀是地質年代中顯生宙中生代的最后一個紀,開始于1.45億年前,結束于6500萬年前,歷時8000萬年)末期的著名地層,該地層分布在北美洲中西部,大家所熟知的霸王龍、三角龍、甲龍等著名恐龍最早都發現于此。

研究顯示,6500萬年前的那顆小行星所產生的撞擊坑就位于現在的中美洲尤卡坦半島,直徑大約180公里,被叫作「奇科蘇盧布」隕石坑,由墨西哥國家石油公司(PEMEX)發現于上世紀50年代。此撞擊坑就在地獄溪地層附近,撞擊后產生的碎片散落在四周,并在偶然間形成琥珀保留在該地層中,并不奇怪。

(注:位于中美洲尤卡坦半島的「奇科蘇盧布」隕石坑)

雖然關于此發現的相關論文還尚未在學術期刊上發表,但羅伯特·德帕爾馬團隊的新發現很快便引起了NASA的注意,并獲邀前往馬里蘭州的戈達德太空飛行中心介紹這一發掘成果。

英國專家能發現這些琥珀確實很幸運,因為6500萬年前的那顆小行星的絕大多數碎片在經過數千萬年的地質變遷后,已經很難發現了。

琥珀是一種透明的生物化石,主要是松柏科等植物滴落的樹脂被掩埋在地下,在壓力和熱力等地質作用下而形成的有機混合物。由于有些琥珀內部包裹著氣泡、植物碎屑、昆蟲等東西,因此具有很大的研究價值。

琥珀就像一個時間艙,能讓幾百上千萬年前的東西完好地保存下來。不過我們最早只能發現白堊紀時期的琥珀,因為松柏等裸子植物在這一時期才在地球上變得十分繁茂。目前世界上最為古老的琥珀,大約形成于9900萬年前,由中國科學家發現于2016年。

至于此次英國專家在琥珀中發現的碎片,還有待進一步的研究,才能最終確認來源。

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