在南極冰層下,發現了「隱藏世界」!為何讓科學家驚詫不已?

南極洲可以說是人類最后的一片「凈土」,它擁有著世界上最厚、面積最大的冰蓋,是地球上淡水儲量最多的大洲,對地球的自然生態系統來說,南極洲既是非常重要的「水塔」,上面包含了地球上大約70%的淡水和90%的冰雪,同時也是「調節器」,雪白明亮的冰蓋,將大部分照射到上面的太陽光線重新反射回太空,對穩定地球的氣候發揮出舉足輕重的作用。

早先發現的巨型冰下湖泊

雖然南極洲的表面呈現出非常惡劣的自然環境,但是從很早的時候,人們就意識到在南極洲的冰層之下,可能會存在著「隱藏世界」。1974年的時候英國科學家在進行勘測時,就已經發現南極洲冰層下存在著一個大「空腔」,后來在1996年通過更先進的手段,發現在俄羅斯東方站的下面存在著一個面積與安大略湖相近的巨大地下湖泊,被命名為沃斯托克湖。

再后來,科學家們又在這個地下湖里,發現了包括細菌、真菌和原生生物等比較復雜的生態系統,這充分表明了地球生命的頑強,在如此黑暗、幾乎沒有氧氣和陽光、壓力又很大的環境下都能夠生存和繁衍。

南極冰架下「隱藏的世界」

今天筆者要說的,并不是沃斯托克湖的情況,而是南極洲另外一個區域冰層之下的世界。大家知道,在南極洲大陸與海洋的交匯處,分布著數量眾多的冰架,在重力和熱力的共同作用下,原本分布在大陸上的冰蓋,會緩慢地向著大陸邊緣移動,最后形成懸浮或者漂浮在海面的冰蓋結構體,這種冰層結構被稱為冰架。

在眾多的冰架中,拉森冰架大家或許都聽說過,它是南極洲最大的冰架,不過隨著全球變暖,拉森冰架已經碎裂,其中A部分已經在1995年徹底消失,B部分于2002年也消融了,剩余的C冰架成為最大的冰架,現在也已經進入快速崩解期,2021年還崩解出了全球最大的冰山。

長期以來,專家們一直懷疑南極洲下方存在著龐大的河流、湖泊和河口網絡,但到目前為止,這些特征的研究很少。近期,新西蘭奧克蘭國家水與大氣研究所的研究團隊,通過衛星照片,確定了拉森冰C冰架中有一個不尋常的凹槽,隨后研究人員將這一特殊特征確定為一條地下河流,并對其開展了實地探測。

為了能夠對巨大冰架中的地下河流進行「近距離」觀測,研究人員利用強大的熱水軟管,開鑿出了長度達500米的管道直通目標,同時還將一架相機送入冰冷的隧道,當到達500米以下的區域時,出現了一個讓研究人員感到非常困惑的情景,除了發現冰層這下的水柱分裂成四五個不同的水層、向相反的方向流動之外,相機的鏡頭上突然出現了數百個微小的模糊斑點。

科學家為何感到不可思議?

一開始的時候,研究團隊認為或者是相機出了問題,但是當他們重新調整相機的焦距后,比較清晰地看到一團團小型甲殼類動物的身影,這些小型的動物圍繞著相機這個「不速之客」上下游動,那種蜂擁而至的狀態,感覺像是受到了驚嚇,又像是在試圖驅趕這個「入侵者」。這個發現讓研究團隊措手不及,因為他們事先也沒想到,會在大型的冰架內部存在著生命。

與南極大陸下部的巨型地下湖泊相比,冰架內部的液態湖泊體的形成機理顯得要更為復雜一些,而冰架內部存在著生命體,更讓科學家們感到困惑。水中的營養物質是如何到達地下河流并開展循環的?「隱藏世界」里面到底存在著多少種生物?地下生態系統是怎麼穩定存在的?等等這些問題,需要科學家們繼續對之開展深入的研究。

當然,科學家們也表示了極大擔憂。即使是南極洲最大的冰架-拉森冰架,都已經在全球變暖的持續影響下發生崩解,那麼原本隱藏在南極冰層之下的「隱藏世界」,也極有可能遇到因全球持續變暖所帶來的風險,一旦這些冰層之下的生態系統,因為冰架的融化完全暴露在外界環境下,那麼可以想象原本的生態系統也會隨之發生崩塌,里面的各種生物估計很難適應新環境的變化。

南極冰架下「隱藏的世界」,向我們展示了地球生命的頑強,但讓我們發現它們的契機,說起來卻非常滑稽,那就是因人類的過度開發利用和消耗所造成的全球變暖。如果這種持續影響超過一定的限度,不但這些「隱藏世界」里的生命,包括我們人類本身,生存都可能成為一個大問題。

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